Pourquoi une année bissextile?

3 Janvier 2017 - Saviez-vous?

Pourquoi une année bissextile?

Au pont de vue astronomique, une année dure exactement 365,2422 jours.  C’est que, pour faire le tour du Soleil, la Terre prend, en réalité, 5 heures, 48 minutes et 46 secondes de plus que les 365 jours d’une année civile.  Cette différence de presque 6 heures par année représente, au bout d’un siècle, pas moins de 24 jours.  C’est un écart assez important pour décaler les saisons.

 

Sur une période de 4 ans, cette discordance équivaut à presque une journée.  Et c’est pour compenser cette problématique que les années bissextiles ont été instituées.  Cependant, malgré la modification apportée, l’année civile et l’année astronomique ne sont pas parfaitement égale.

 

Une différence minime?

En effet, malgré ces mesures prises par les scientifiques pour remédier à la chose, il reste, pour une période de 4 ans, une différence de 112 minutes.  Sur 1 000 ans, cela représente près de 40 jours. Donc, pour minimiser la différenciation et pour en arriver à une similitude presque parfaite, on retranche une année bissextile par période de 100 ans.  Après tous ces ajustements, l’année civile est maintenant à 365,24 jours.

 

Comme nous avons établi que l’année astronomique est, quant à elle, de 365,2422 jours, il reste une minime erreur à corriger.  Pour y remédier, il suffit d’ajouter un jour tous les 400 ans.  Ainsi, l’année civile passe à 365,2425 jours.  Les puristes diront qu’il demeure une infime différence d’environ trois jours tous les 10  000 ans.  Il faudra peut-être en tenir compte dans quelques siècles, mais qu’adviendra-t-il de notre monde d’ici là?

 

Quand a-t-on instauré ce changement au calendrier?

La décision d’ajouter une journée au calendrier afin de rattraper le retard pris par l’année civile sur l’année solaire remonte à l’Antiquité romaine.  Les Romains utilisaient alors l’année appelée ‘’de Numa’’ qui était de 355 jours, soit 12 mois lunaires.  Le retard avec le calendrier solaire était à cette époque compensé par des mois intercalaires dont la durée pouvait varier et qui était fixée par le grand pontife.  Au moment des guerres civiles, ce système s’est toutefois déréglé.

 

C’est nul autre que Jules César qui, en l’An 45 avant Jésus-Christ, a fait appel à l’astronome grec Sosigène d’Alexandrie, pour régler l’important décalage qu’on avait alors constaté.  Se rappelant du décret de Canope, l’astronome s’est inspiré du calendrier égyptien pour arriver à une solution.

 

Qu’est-ce que le décret de Canope?

Pour connaître la réponse à cette question, il faut remonter à l’An -238 et se transporter à Canope, une ville située près d’Alexandrie.  Là, des prêtres égyptiens ont institué un décret concernant des sujets aussi variés que la famine, la religion, les campagnes militaires et qui suggérait notamment l’instauration d’un calendrier solaire comprenant 365 ¼ jours par an.

 

C’est ce qui a amené César à ajouter une journée au calendrier, en février.  Et pourquoi février?  Tout simplement parce que, à cette époque, c’était le dernier mois de l’année.

On prétend que César, pour ne pas choquer les superstitions, n’a pas voulu ajouter un jour au calendrier et a préféré répéter le 24 février.  La journée additionnelle devenait donc le 24 février bis.  Les Romains ayant alors l’habitude de compter le nombre de jours restant avant le mois suivant, le 24 février bis devenait donc le 6e jour avant le 1er mars. Une année au cours de laquelle était répété ce sixième jour se disait bis-sextus, donc ‘’année bissextile’’.

 

Le jour intercalaire a été déplacé au 29 février lorsque la méthode latine de décompte des jours fut remplacée.

 

Une méthode simple pour savoir si une année sera bissextile

Il y a deux méthodes pour savoir si une année est bissextile. La première : si l’année est divisible par 4, mais n’est pas divisible par 100.   La seconde : si l’année est divisible par 4 et par 100.  Elle doit alors être également divisible par 400.  Par exemple, l’année 2000. 

 

Un petit test : l’année 1900 était-elle bissextile?  Et l’année 2100 le sera-t-elle?  La réponse est non parce qu’elles sont divisibles par 4 et par 100, mais pas par 400.

 

Des anecdotes intéressantes concernant le 29 février

• Près de 4 millions de personnes sont nées un 29 février.  Ça semble beaucoup, mais ça représente une infirme proportion des quelque 7.5 milliards d’habitants de notre planète.

• Une Norvégienne, madame Henriksen, aurait mis trois enfants au monde lors de trois 29 février consécutifs, soit en 1960, 1964 et 1968.  D’autre part, une Américaine de l’Utah aurait accouché à trois reprises un 29 février, en 2004, 2008 et 2012.

• Pour sa part, une famille irlandaise voit naître des membres de sa famille un 29 février depuis pas moins de trois générations. 

• Sur un plan plus humoristique, une coutume irlandaise remontant au 5e siècle, veut que, le 29 février, les femmes peuvent se permettre de demander leur amoureux en mariage, cependant qu’en Écosse, il existerait encore aujourd’hui une loi qui stipule que, si un homme refuse de prendre pour épouse la femme qui le demande en mariage un 29 février, il doit payer une taxe qui consiste à offrir 12 paires de gants à la dite dame, qui peut ainsi cacher sans main sans bague de fiançailles.

• Jusqu’à il y a 300 ans, le 29 février n’était commercialement pas considéré comme une vraie journée, puisqu’aucune transaction ne pouvait être faite ce jour-là!

 

Comme en toute chose, il y a des gens qui n’apprécient pas les années bissextiles.  Parmi ceux-ci, certains proposent qu’un nouveau calendrier de 364 jours soit institué, auquel on ajouterait un mois raccourci tous les deux ans. 

 

(Source : //sympatico.ca/actualites/decouvertes/)



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